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SpaceX載人火箭發射成功 曾瀕臨破產的它如何贏得NASA訂單
來源: 成都商報    2020-06-01 13:32:27

    美國當地時間5月30日15時24分,搭載兩名宇航員的美國太空探索技術公司SpaceX龍飛船,在佛羅里達州卡納維拉爾角的肯尼迪航天中心開啟。兩名美國宇航局(NASA)的宇航員道格·赫爾利和鮑勃·本肯,搭乘SpaceX公司的獵鷹9號和載人“龍”飛船從39A發射臺升空,飛往國際空間站。此后,兩人將在國際空間站進行長達110天的任務。

  本次發射原定于當地時間5月27日進行,但因天氣原因,發射在最后時刻取消改期。據《紐約時報》報道,對于NASA和SpaceX而言,這次發射都有著重大意義。這是自2011年以來美國首次使用國產火箭和飛船從本土將宇航員送往空間站,也是SpaceX成立18年以來的首次載人任務。

  然而,這次的成功實屬來之不易。自2002年成立以來,歷經了小布什、奧巴馬和特朗普三任總統,從差點破產到成功抱上NASA“大腿”,SpaceX的商業航天之路可謂走得異常艱辛。

  歷經十年

  挫折重重的首飛之路

  二十世紀六七十年代,將宇航員送上月球后,美國建造了一支能往返于軌道之間的航天飛機艦隊。但在哥倫比亞號航天飛機2003年的墜毀事故后,NASA最終不得不依賴俄羅斯的飛船運送宇航員往返國際空間站。

  然而即便如此,NASA一直在醞釀著一個計劃――“星座計劃”,時任總統小布什曾宣布,計劃2020年前將宇航員送回月球?!靶亲媱潯弊钪匾囊粋€部分在于,NASA為未來的太空計劃開啟了理念和政策上的徹底創新――商業化,不再自行建造新的航天飛機,而是將運送宇航員及貨物的任務交給私人企業。隨后,NASA針對向國際空間站運送貨物的公司開啟了一場競賽。

  SpaceX正是贏得NASA合同的兩家公司之一,但不同于通常的經營方式,NASA不會對公司成本進行補償,也沒有在此基礎上支付額外的費用以確保利潤。根據這份貨運合同,NASA僅向SpaceX支付了預先確定的金額,以達到特定的研發目標。

  然而,在與NASA成功牽手前,由于第一枚火箭前三次發射嘗試失敗,SpaceX幾乎瀕臨破產。2006年,贏得NASA的貨運合同幫助SpaceX贏得了一線生機,NASA的資金使得公司能繼續提供獵鷹9號和“龍”飛船Dragon的開發資金。

  到了2008年,SpaceX進行了決定生死的第四次發射,這一次它成功了,世界上第一枚私人企業建造的火箭成功升空。從這一刻開始,SpaceX扭虧為盈,開啟了自己的商業航天之路。迄今為止,SpaceX已經成功地為NASA發射了19次貨運任務。

  但在另一頭,NASA充滿野心的太空計劃卻遭遇了挫折。2009年奧巴馬政府上臺后,雖然支持商業貨運航天計劃,但卻因擔心陷入財務和技術困境,而對星座計劃保持著謹慎的態度。因此,奧巴馬政府改變了NASA太空計劃的方向,叫停了布什政府啟動的登月計劃。

  2010年,NASA開始向一個新項目“NASA商業載人計劃”注入資金,以促進空間站人員和貨物運輸的商業化。

  曾被質疑和不看好

  現成為商業火箭里的巨頭

  曾在奧巴馬政府擔任美國宇航局副局長的洛麗·加弗還記得,當一組宇航員重返地球后,自己曾試圖向他們解釋新計劃的那個瞬間:“從他們的臉書,你可以看出哪些人很感興趣,而哪些人很生氣?!?/p>

  加勒特·賴斯曼正是很感興趣的宇航員之一,以至于2011年從NASA退休后,他毫不猶豫地進入了SpaceX工作。賴斯曼還記得那時自己回到NASA,把SpaceX的龍飛船載人計劃交給自己以前的同事時,兩家機構間并不信任彼此。

  除了NASA內部,當時的美國國會也對此持懷疑態度。當時的俄克拉荷馬州的國會議員、現任NASA局長布里登斯汀說道,“它在國會沒有得到很多支持?!?/p>

  實際上,奧巴馬政府希望能以更快的速度推進商業載人項目,并考慮在2009年通過的經濟刺激方案中保留一個項本為其提供資金的條款。但由于國會和一些NASA高級官員的反對,這一條款沒能通過。

  加弗表示:“他們本可以像現在一樣,無論預算金額多龐大,都能迅速通過。如果是這樣,我們的嘗試就能早點開始,就能縮短航天飛機退役與更換航天飛機的時間間隔?!?/p>

  然而,時任NASA局長小查爾斯·博爾登努力了多年也未能實現這一目標。2017年,布里登斯汀接下博爾登手中的接力棒?!盀榱耸惯@個項目順利進行,博爾登先生做了大量的工作。這么多年過去了,我們終于取得了成功,”布里登斯汀說道。

  時至今日,很多太空領域的從業者都支持私人公司將宇航員送入宇宙的想法。SpaceX也不再是人們心中那個好斗的后起之秀,而是美國商業火箭行業的巨頭。

  “自那以后,情況發生了很大變化。在我看來,一切都在向著好的方向發展?!辟囁孤f道。

  20年親密好友

  并肩成為首批商業載人航天宇航員

  按照NASA的傳統,宇航員通常會乘坐一臺印有NASA標志的Astrovan前往火箭發射臺,然而這一次,兩名宇航員穿著SpaceX時尚的宇航服、搭乘印有NASA標志的白色特斯拉ModelX前往了發射臺。隨后,兩人下車穿過距離地面230英尺的通道,登上了位于“獵鷹9號”頂部的太空艙。

  作為首批商業載人飛行的宇航員,道格·赫爾利和鮑勃·本肯是NASA資深的兩名宇航員,都曾在不同的航天飛機上執行過太空任務。

  多年來,兩人的職業生涯和個人生活軌跡幾乎像兩條平行的DNA鏈,從軍隊到試飛員學校,再到NASA2000級宇航員班成為同學,再到都在同一個班里遇到了自己的另一半。

  據《華盛頓郵報》報道,鮑勃·本肯是一名空軍飛行員,在空軍服役時,他曾駕駛過25種不同的飛機,還曾擔任過F-22猛禽的測試工程師。2000年開啟宇航員生涯后,鮑勃曾2次乘坐“奮進號”航天飛機,在太空中停留了超過708個小時,還曾進行了6次、共計37個小時的太空行走。

  上周,當鮑勃抵達肯尼迪航天中心時,他表達了對于這次任務的興奮,不僅因為它的歷史意義,還因為這是第一次商業載人航天飛行。

  道格·赫爾利同樣是執行過兩次任務的老手,包括2011年亞特蘭蒂斯號航天飛機的最后一次飛行,鮑勃見證了美國航天飛行30年的結束,也見證了NASA的歷史轉折時刻。而這次,他又將見證美國航天史上首次由私營公司建造和運行的載人飛船執行“太空的士”任務的新篇章。

  當在NASA的宣傳視頻中被問及最期待的是哪一刻,赫爾利說,自己最期待的是進入飛船,坐在鮑勃旁邊?!皬?0年前成為宇航員開始,我們一直都是親密的朋友。能和最好的朋友一起飛行是一種幸運,我想有很多人都希望也能這樣。在任務結束時,我們以嘔吐來慶祝?!焙諣柪f。


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